El viaje que me cambió: Shafik Meghji

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Desde el mito más grande en la literatura de viajes hasta el destino soñado que aún no ha visto, el autor Shafik Meghji nos cuenta sobre el viaje que lo cambió.

En su adolescencia, Shafik Meghji llegó a la conclusión de que no iba a triunfar como futbolista profesional. Como tal, se conformó con la siguiente mejor opción: un trabajo como reportero deportivo itinerante. Ganó una codiciada beca Scott Trust de The Guardian, que financió su diploma en periodismo periodístico y lo llevó a trabajar en el Evening Standard.

Cuando se cansó de los turnos sucesivos de las 5 a. m., Shafik renunció a su trabajo para acompañar a su novia en un viaje alrededor del mundo. Pasaron un año viajando como mochileros por la India y América del Sur, visitando lugares como el desierto de Thar, los Ghats occidentales, la Patagonia y el Amazonas. El viaje despertó una nueva ambición, posiblemente tan elevada como el deporte profesional: ganarse la vida como escritor de viajes.

Avance rápido 15 años y Shafik es autor de más de 40 guías, ganó premios por escritura y fotografía y, más recientemente, publicó Crossed Off the Map, un libro aclamado por la crítica que combina la escritura de viajes, la historia y los reportajes para contar la historia de Bolivia y su influencia inesperada en el resto del mundo.

Aquí nos cuenta por qué eligió Bolivia (spoiler: Bolivia lo eligió a él), por qué escribir sobre viajes no es tan glamoroso como otros piensan y por qué tiene esperanzas sobre el futuro de la guía.

Ha sido coautor de más de 40 guías de viaje. Cuéntanos: ¿cuál es el mayor mito en la literatura de viajes?

A menudo existe la percepción de que los viajes de investigación de los escritores de viajes son simplemente vacaciones glorificadas, lo que lamentablemente no es el caso (al menos no la gran mayoría de las veces). Trabajar en una guía en particular puede ser una actividad frenética. Por mucho que investigues, siempre hay alguien más con quien hablar, otra historia que desenterrar, algún lugar extra que visitar. Y si bien puede tener una imagen glamorosa, se pasa una gran cantidad de tiempo esperando en aeropuertos, estaciones de tren y terminales de autobuses oa bordo de un medio de transporte u otro.

Tienes un trabajo de ensueño. ¿Puedes recordar un solo golpe de suerte o fue más lento y constante?

Me encargaron trabajar en mi primera guía. Después de la universidad, comencé como periodista de noticias y deportes en el Evening Standard, pero la pasión por los viajes comenzó gradualmente. Mi novia en ese momento estaba ansiosa por viajar y, después de cansarme finalmente de los turnos sucesivos de las 5 a.m., renuncié y nos fuimos de mochilero. India y América del Sur. Fue la mejor decisión que he tomado.

Cuando regresé a Londres, estaba decidida a convertirme en escritora de viajes y pasé un año contactando a todas las editoriales de viajes que se me ocurrían. Envié decenas de correos electrónicos, escribí montones de artículos y capítulos de muestra e hice innumerables llamadas telefónicas.

Aparte de un cortés rechazo de Lonely Planet, no obtuve respuesta. Pasaron los meses. Entonces, de la nada, recibí un correo electrónico de Rough Guides. Un nuevo editor se había encontrado con una carta que le había enviado ocho meses antes y me invitó a conversar. Dos meses más tarde necesitaban a alguien que fuera a Estonia con poca antelación para trabajar en The Rough Guide to the Baltic States. Dejé todo y volé a Tallin. Eso me puso el pie en la puerta.

Cuéntanos sobre el viaje que te cambió. ¿Qué región o viaje te impactó más?

Sudamérica en general y Bolivia en particular. También siempre he sido un lector empedernido y los libros de la infancia sobre lugares como el Amazonas y la Patagonia y culturas antiguas como la Inca capturaron mi imaginación y nunca la dejé ir. Cuando finalmente visité el continente, mochilero de Brasil a Argentina a través de Bolivia, Perú y Chile, tuvo un impacto sísmico, inspirándome a cambiar de carrera y convertirme en un escritor de viajes (especializado en América del Sur), mudarme a Buenos Aires unos años más tarde. y finalmente escribir mi primer libro, Tachado del Mapa: Viajes en Bolivia.

Antes de ese primer viaje, no sabía mucho sobre Bolivia, pero después de viajar por Bolivia y visitar la ciudad más alta del mundo, el salar más grande, la mina de plata más rica y el parque nacional con mayor biodiversidad, me enganché. Los viajes de investigación posteriores para The Rough Guide to Bolivia me permitieron explorar este país pasado por alto con mucha más profundidad de lo que hubiera sido posible de otra manera, durante un período de gran cambio político, social y cultural. También aprendí sobre su impacto profundo e inesperado en el mundo durante los últimos 500 años: fragmentos de historia que en gran medida se han olvidado más allá de sus fronteras.

Los escritores de viajes o los medios de comunicación internacionales rara vez cubren Bolivia, así que encontré un espacio para un libro que explorara tanto su fascinante historia como cómo está lidiando con una serie de desafíos contemporáneos: la emergencia climática, el populismo, la migración, los derechos indígenas, la urbanización. y la ‘guerra contra las drogas’.

¿Cuál es el hecho más interesante sobre Bolivia que aprendiste durante tu investigación?

Uno de mis datos favoritos es sobre el Parque Nacional Madidi: ubicado en la Amazonía boliviana y aproximadamente del tamaño de Gales, es el área protegida con mayor biodiversidad en la Tierra. Además de más de mil especies de aves, casi el 10% del total mundial, el parque alberga una gran variedad de jaguares, anacondas, rayas, osos de anteojos y delfines rosados ​​de río conocidos como bufeos.

Has estado en los siete continentes. ¿Todavía tienes un destino de ensueño que no has visto?

Lo bueno de viajar es que no hay punto final. Independientemente de los lugares que visite, siempre hay un lugar nuevo para explorar. Me encantaría viajar a Asia Central y África Occidental, dos regiones de las que apenas he tocado la superficie en el pasado.

¿Hotel u hostal (o camping)?

Tuve algunas experiencias maravillosas y sociables en albergues y pasé noches en algunos hoteles increíbles, pero sin duda mi lugar favorito para quedarme es Shergarh, un campamento de lujosas tiendas de safari en un claro del bosque al borde del Parque Nacional Kanha, un tigre reserva en Madhya Pradesh, India. Aparte de la vida silvestre y el paisaje, es un lugar increíblemente tranquilo, acogedor y atmosférico.

Como autor de guías, ¿qué opina de los titulares de «las guías están muertas» que reaparecen cada pocos años?

Durante todo el tiempo que he estado escribiendo guías turísticas, casi 15 años, ha habido grandes pronunciamientos sobre su inminente desaparición. Si bien es evidente que es necesario que se adapten y evolucionen a los gustos, necesidades y circunstancias cambiantes (algunos editores han demostrado ser más hábiles para enfrentar estos desafíos que otros), el género en sí es notablemente resistente. Las guías han existido, de una forma u otra, durante siglos y, aunque su formato, contenido y enfoque pueden cambiar, no creo que vayan a desaparecer todavía.

¿Cuál ha sido tu experiencia de viaje número uno?

Mi respuesta a esta pregunta cambia constantemente: actualmente, se trata de poner un pie en la Antártida por primera vez o navegar alrededor de las Galápagos.

Finalmente, ¿por qué viajar?

En un nivel básico, encuentro que viajar es una experiencia increíblemente gratificante, desafiante y estimulante. Mi trabajo me pone constantemente en contacto con nuevas personas, lugares, ideas y experiencias, al tiempo que satisface mi curiosidad e inquietud.

Más allá del puro disfrute, la escritura de viajes, en su mejor momento, puede ofrecer a los lectores una ventana a otras culturas, creencias y formas de vida, brindando contexto, socavando prejuicios y promoviendo la comprensión, algo que se siente particularmente urgente en este momento. Y para mí, también se trata de comprometerme, sin vacilaciones, con problemas globales como la emergencia climática y su impacto en las personas y las comunidades.

Combinando escritura de viajes, historia y reportajes, Crossed off the Map: Travels in Bolivia viaja desde los Andes hasta el Amazonas para explorar la profunda e inesperada influencia de Bolivia en el resto del mundo durante los últimos 500 años: fragmentos de historia en gran parte olvidados más allá de sus fronteras.

Imagen principal: Mezzotint/Shutterstock

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